Arles: ‘Les Rencontres de la Photographie’ 2015: 12/08/2015

Arles, où Van Gogh s’est réfugié suite à l’incident qui lui coûta une oreille, est une ville abritant des monuments romains impressionnants, et qui accueille un festival international annuel de photographie. Dès que nous avons traversé les remparts de la ville- qui rappellent ceux d’Avignon- nous nous sommes calés en terrasse avec Nathalie pour une pause-café tout en jetant un œil au plan de la ville pour localiser les endroits que nous allions découvrir.

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Nous nous sommes acheminés vers l’amphithéâtre romain, ‘Les Arènes d’Arles’; il n’y a plus de boxe de style romain ici, mais cette œuvre architecturale remarquable est toujours un lieu de corrida ; des petits camions circulent dans la ville, diffusant de la publicité, pour attirer du public à l’épreuve de force et d’agilité entre un matador et un taureau de 700 kilos.

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En passant par le théâtre antique, nous sommes arrivés à la place principale de la ville; là, l’ambiance du festival de photographie se faisait sentir avec des installations créatives au-dessus de nos têtes et des photos affichées tout autour de nous. Une attraction plus permanente, laquelle est située sur la place est l’église St Trophime, avec son portail occidental sensationnel. Construite entre les XIIème et XVème siècles, l’église est aujourd’hui classée au patrimoine mondial de l’UNESCO. Les sculptures qui décorent le portail sont à la fois belles et menaçantes, une représentation visuelle de l’Apocalypse de Saint Jean.

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Nous avons fait notre pause déjeuner dans le jardin d’été, où il y a une statue de Van Gogh (sans oreille) ; il a laissé sa marque sur la ville pendant son court séjour à l’hôpital de l’Hôtel-Dieu, aujourd’hui nommé l’Espace Van Gogh. Clos, avec des murs extérieurs austères et de minuscules fenêtres qui donnent sur la rue, l’architecture de l’hôpital reflète la croyance de l’époque selon laquelle l’hôpital devait être un lieu fermé pour empêcher que ‘l’air contaminée’ des malades n’atteignent d’autres personnes.

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Il était enfin l’heure d’aller voir les photographies ; chaque année la ville accueille un festival international de photographie, ‘Les Rencontres d’Arles’. Des douzaines de photographes- dont plusieurs seront ‘révélés’ par le festival- exposent leurs œuvres dans divers sites de la ville, parmi lesquels des lieux patrimoniaux. Ainsi un seul billet permet de voir l’art novateur exposé et aussi le bâtiment qui l’abrite. Malheureusement, nous n’avons pas eu le temps de voir tout ce qui était offert, mais nous avons réussi à voir quatre expositions pour le prix d’une.

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Dans l’Église Saint-Blaise, Alice Wielinga exposait son projet ‘Corée du Nord, une vie entre propagande et réalité’, sous la forme d’un petit film. Elle mélange la propagande nord-coréenne avec la réalité, pour « déconstruire le mythe de l’État le plus isolé au monde ». Des images de femmes travailleuses et joyeuses sont juxtaposées avec un arrière-plan de terres désolées. Le concept de son projet était fascinant, mais pour une exposition de photographie nous avons trouvé qu’il n’y avait pas assez de photos ! Et malheureusement l’église, belle mais trop sombre, ne mettait pas en valeur le travail de Wielinga.

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Juste à côté, au couvent Saint-Césaire, quatre étudiants diplômés de l’École Nationale Supérieure de la Photographie partageaient leurs créations photographiques. La photographe qui s’est démarquée pour moi était Cloé Vignaud, avec ‘Mexico Salvaje’. Elle a visité chaque endroit mentionné dans le livre ‘Los detectives salvajes’ de Roberto Bolaño- chaque rue, café, librairie… Le roman est le prisme par lequel elle a voyagé au Mexique, et ses images sont imprégnées d’une sorte de nostalgie. Les citations étranges du roman qui décorent les murs contribuent au sens éthéré de ses photos, bien que son œuvre soit ancrée dans des lieux bien réels.

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Nous nous sommes ensuite perdus en nous baladant dans les ruelles de la ville, nous arrêtant au bord du Rhône. En une journée nous avons eu un bon aperçu d’Arles, qui vaut vraiment le coup d’œil- je ne savais rien sur la ville auparavant- surtout pendant le festival de photographie qui l’anime et y apporte beaucoup de vie !

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Merci à Nathalie !

Arles; the city where Van Gogh sought refuge after the incident which cost him an ear, home to some impressive Roman monuments, and host of a yearly international photography festival. Once we were through the city’s ramparts- reminiscent of those in Avignon- we sat down at a terrace for a quick coffee and to take a look on the map, with Nathalie, at the places we were going to discover.

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We made our way towards the Roman amphitheatre, ‘Les Arènes d’Arles; there’s no more Roman-style boxing here, but this remarkable piece of Roman architecture still hosts la corrida’. Small trucks go round the city playing music and advertisements, in a bid to to entice people to watch a matador test his strength and agility against a 1600lb bull.

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Passing the theatre antique’, we arrived at the city’s main square; here, the atmosphere of the photography festival could really be felt, with creative artistic installations overhead and photos on display all around us. A more permanent feature of the main square is the church of St Trophime with its stunning West Portal. Built between the 12th and 15th centuries, the church is now a UNESCO world heritage site. The sculptures that decorate the portal are both beautiful and foreboding, a visual representation of St John’s Apocalypse.

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We had our lunch break in the Summer garden where, upon entering, there’s a statue of an earless Van Gogh; he left his mark on the city during his short stay at the Hôtel-Dieu hospital, today named Espace Van Gogh. Closed off, with austere outer walls and tiny windows that look out onto the street, the architecture of the hospital reflects the belief of the time that in order to prevent the ‘contaminated air’ of the sick from reaching and infecting others, hospitals had to be enclosed spaces.

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It was finally time to take a look at some photography; every year the city hosts an international photography festival, ‘Les Rencontres d’Arles’. Dozens of photographers- many of whom will be ‘discovered’ at the festival- display their work in various venues across the city, including heritage sites. One ticket often grants access to both innovative, creative work and an interesting venue. We didn’t have time to see all of the work on offer, but we did manage to see four exhibitions for the price of one.

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In the Saint-Blaise Church, Alice Wielinga was showing her project, North Korea, a Life between Propaganda and Reality’, in the form of a short film. She mixes North Korean propaganda with reality, in order to “deconstruct the myth of the most isolated state in the world”. Images of women, hard at work yet joyful, are juxtaposed against a harsh backdrop of desolation. The concept of her project was fascinating, however for a photography exhibition we felt that there weren’t enough photos! The church itself was beautiful but unfortunately too dark, and didn’t do Wielinga’s work justice.

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However, just next door in the Couvent Saint-Césaire, four graduates from the ENSP (the National School of Photography) were sharing their photographic creations. The photographer who stood out for me was Chloé Vignaud, with ‘Mexico Salvaje’. She visited every single place mentioned in the book ‘Los detectives salvajes’ by Roberto Bolaño- each street, café, book shop… the novel is the prism through which she travelled around Mexico, and a sense of nostalgia permeates her photos. The peculiar quotes from the novel printed on the walls add to the sense of otherworldliness of her photographs, despite the fact that her work is very much grounded in real places.

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We then got a bit lost walking around the city’s side streets, stopping off by the Rhône. In the space of a day we got a good overview of Arles, which is really worth visiting – I didn’t know anything about the city before- especially during the photography festival, which brings the city alive!

Thank you Nathalie!

Rebecca Kennaugh

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